Messagerie : découverte des protocoles SMTP, POP, IMAP et MAPI

I. Présentation

La messagerie électronique est un service incontournable, que ce soit pour son usage personnel, pendant ses études ou en entreprise, on a tous une bonne raison d'avoir une adresse e-mails dans le but d'envoyer et recevoir des e-mails.

Dans ce article, je vous propose de découvrir ensemble les protocoles de messagerie suivant : SMTP, POP, IMAP et MAPI. J'en profiterai également pour vous expliquer comment se déroule l'envoi d'un e-mail.

Si vous préférez, une version vidéo est disponible :

II. Le protocole SMTP

Le protocole SMTP (Simple Mail Transfer Protocol) a pour objectif d’acheminer les e-mails envoyés depuis un client, en s’appuyant sur le serveur de messagerie. Ce protocole fonctionne selon le mode client/serveur avec des connexions TCP.

Les serveurs de messagerie, appelés également MTA (Mail Transfer Agent), vont faire transiter les e-mails. Votre e-mail est envoyé via SMTP à votre serveur de messagerie. Ensuite, votre serveur de messagerie va l’envoyer via SMTP au serveur de messagerie du destinataire. Pour trouver à quel serveur de messagerie l'e-mail doit être envoyé, le serveur SMTP va s'appuyer sur le DNS et consulter l'enregistrement MX associé à votre domaine : cet enregistrement indique l'adresse du serveur de messagerie à contacter.

Le protocole SMTP s'appuie sur le port 25 par défaut. Dans sa déclinaison sécurisée, que l'on appelle SMTPS ou SMTP over SSL, le port utilisé est le 587. Pendant un temps, le port pour les connexions sécurisées étaient 465 et il reste supporté par certains hébergeurs.

  • Relais SMTP

Un relais SMTP désigne généralement un serveur sur lequel on va s'appuyer pour faire transiter les e-mails dans le but qu'ils arrivent à destination. Dans certains cas, le relais SMTP n'est pas directement le serveur de messagerie mais un intermédiaire qui va faciliter l'envoi d'e-mail depuis un équipement ou une application.

Par exemple, un NAS configuré comme relais SMTP pour simplement transférer des e-mails reçus de la part d'équipements vers un serveur de messagerie.

III. Le protocole POP

Le protocole POP (Post Office Protocol) est aujourd'hui dans sa version 3 et on le nomme communément POP3. Son objectif, c'est de vous permettre de télécharger les e-mails de votre boîte aux lettres sur un serveur de messagerie, à partir de votre client de messagerie (Outlook, Courrier, Thunderbird, etc.).

Il faut prendre en considération que ce protocole télécharge (efface) les e-mails sur le client (par exemple, votre PC) mais il n’y a pas de synchronisation client/serveur. Lorsque l'e-mail est téléchargé sur votre PC par l'intermédiaire du protocole POP, il n'est plus stocké sur le serveur. Par exemple, si vous utilisez Outlook, l'e-mail sera stocké directement dans le fichier de données de votre profil.

Ce mode de fonctionne implique que le protocole POP n’est pas adapté si vous utilisez votre BAL sur plusieurs appareils ! Un e-mail téléchargé sur votre PC ne sera pas accessible sur votre smartphone, et vice-versa.

Des connexion TCP sont utilisées par le protocole POP. Il s'appuie sur le port 110 par défaut, et pour la déclinaison chiffrée, POP over SSL, le port est le 995.

IV. Le protocole IMAP

Actuellement dans sa version 4, le protocole IMAP (Internet Message Access Protocol) a pour objectif, à l'instar de POP, de récupérer les e-mails de votre boîte aux lettres sur un serveur de messagerie. Néanmoins, il fonctionne différemment.

Ce protocole synchronise en permanence (sans effacer) les e-mails sur le client (par exemple, votre PC) à partir du serveur de messagerie. Autrement dit, il crée une copie du message sur votre PC ou votre smartphone grâce à la synchronisation. Le message d'origine reste sur le serveur de messagerie, ce qui va permettre de centraliser l'ensemble des boîtes aux lettres et d'en faciliter la sauvegarde : une chose impossible avec le protocole POP. En complément, il gère également la synchronisation des dossiers que vous créez pour organiser votre boîtes aux lettres.

La synchronisation permet d'avoir une boîte aux lettres dans le même état sur l'ensemble de vos appareils. Par exemple, si sur votre smartphone vous passez un message en « non lu », ce même message sera aussi dans l'état « non lu » sur votre PC. De la même façon, si vous consultez votre boîte aux lettres via un Webmail, il sera en « non lu ».

Basé sur des connexions TCP, IMAP utilise le port 143 ou 220 en fonction des versions du protocole. Pour la version sécurisée, qui est bien sûr recommandée et que l'on appelle IMAPS, le port est le 993.

A première vue, POP présente l'avantage de permettre un accès hors ligne à vos messages puisqu'il les télécharge sur le PC. C'est également vrai avec le protocole IMAP grâce à la mise en cache des messages dans un fichier de données, que ce soit sur ordinateur, tablette ou mobile.

POP vs IMAP

V. Le protocole MAPI

Le protocole MAPI (Messaging Application Programming Interface) est un protocole de messagerie propriétaire développé par Microsoft. Il sert à effectuer les communications entre un client de messagerie et un serveur de messagerie Exchange. Que ce soit un serveur Exchange on-premise ou Exchange Online via Microsoft 365, les communications s'appuient sur ce protocole.

Bien sûr, le protocole MAPI est compatible avec le client de messagerie Outlook, développé également par Microsoft et intégré à la suite Microsoft Office.

L'avantage de MAPI par rapport à l'IMAP, c'est qu'il intègre un aspect collaboratif : en plus de synchroniser vos e-mails, il synchronise en plus les contacts et le calendrier ! Il faut retenir qu'IMAP et POP ne peuvent pas synchroniser les contacts et le calendrier.

Le protocole MAPI s'appuie sur des flux Web en HTTPS donc il utilise le port par défaut pour ce type de communication, à savoir 443 avec des connexions TCP.

VI. Schéma : envoi d'un e-mail

Prenons un exemple. Sur le schéma, le poste à gauche est celui qui va envoyer l'e-mail à partir de l'adresse "[email protected]" à destination de "[email protected]". Le poste à droite, est le poste depuis lequel un client de messagerie est configuré avec l'adresse "[email protected]" : c'est sur ce poste que sera reçu et lu l'e-mail.

1 - Le client de messagerie de l'expéditeur va envoyer l'e-mail via le protocole SMTP au serveur de messagerie qui gère les boîtes aux lettres du domaine it-connect.fr.

2 - Le serveur de messagerie voit qu'il doit acheminer un e-mail jusqu'au serveur de messagerie qui gère les boîtes aux lettres du domaine domaine.fr. Pour localiser ce serveur, il va effectuer une requête DNS : l'enregistrement MX de domaine.fr va nous donner l'adresse IP (ou l'adresse complète) du serveur à contacter.

3 - Le serveur de messagerie de it-connect.fr va envoyer son e-mail via le protocole SMTP au serveur de messagerie de domaine.fr puisque maintenant nous connaissons son adresse IP.

4 - Le serveur de messagerie de domaine.fr va réceptionner l'e-mail et le stocker dans la boîte aux lettres de l'utilisateur "[email protected]".

5 - A partir d'un protocole de réception, à savoir POP, IMAP ou MAPI, le client de messagerie de "[email protected]" va récupérer le nouvel e-mail qui vient d'arriver. Bien entendu, il récupère l'e-mail à partir du serveur domaine.fr.

VII. Abréviations à connaître

Pour finir cet article, voici un récapitulatif des abréviations à connaître avec quelques bonus.

➡ SMTP - Simple Mail Transfer Protocol : transférer/envoyer les e-mails

➡ POP - Post Office Protocol : télécharger e-mails sur le client

➡ IMAP - Internet Message Access Protocol : synchroniser e-mails sur le client

➡ MAPI - Messaging Application Programming Interface : protocole de communication client/serveur Exchange pour synchroniser les e-mails, le calendrier et les contacts

➡ MUA - Mail User Agent : client de messagerie (exemple : Outlook / Thunderbird)

➡ MTA - Mail Transfer Agent : logiciel qui reçoit les e-mails d’un MUA dans le but de les acheminer

➡ MDA - Mail Delivery Agent : logiciel qui stocke les e-mails dans les boîtes aux lettres

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Florian Burnel

Ingénieur système et réseau et cofondateur d'IT-Connect. Je souhaite partager mon expérience et mes découvertes au travers de mes articles. Généraliste avec une attirance particulière pour les solutions Microsoft et le scripting. Bonne lecture.

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